Riku Helenius palasi kotiin


Ilveksessä juniorina pelannut Riku Helenius, 29 teki pitkän kierroksen maailmalla ennen kuin lokakuussa 2017 oli aika palata kotiin.


12.11.2017 / Ilves.com

Teksti: Vesa Suonsyrjä / Kuvat: Arno Hämäläinen / Sivu: Jere Grönholm

Pälkäneeltä Ilvekseen


Riku Heleniuksen tie Ilvekseen kulki Pälkäneeltä Kangasalan kautta. Junioreissa Helenius torjui Ilvekselle mestaruuden B-junioreissa kaudella 2005-06.

- Lähdin Pälkäneeltä ensin pelaamaan kahdeksi kaudeksi Kangasalan Kisa-Eaglesiin, josta tulin D-ikäisenä Ilvekseen, jossa ensimmäinen joukkueeni oli Ilves Montreal.

- B-junioreissa taisimme hävitä Jokereita vastaan pronssiottelun kaudella 2004-05, mutta seuraavalla kaudella jolloin pelasin pääasiassa A-junioreissa tulin mukaan B-junioreihin, kun tipuimme puolivärierissä JYP:ä vastaan A-nuorissa. Silloin voitimme lopulta B-nuorten Suomen mestaruuden, muistelee Helenius.

Kausi 2005-06 oli muutenkin merkityksellinen Heleniukselle, sillä hyvin menneet 18-vuotiaiden kilpailut nostivat sijoitusta NHL-draftissa ja toivat palkintokaappiin MM-hopean.

- Varausvuoden tärkeimmät varaukseen vaikuttavat paikat ovat Ivan Hlinka-turnaus kauden alussa, jossa Kanadallakin on parhaat pelaajat mukana. Ja tietenkin MM-kilpailut, joissa pelasin todella hyvin, kertoo turnauksen parhaaksi maalivahdiksi valittu Helenius.

- Varausvuonna meillä oli Torontossa testileiri, jossa seurojen edustajat tekivät haastatteluita ja fyysistä osaamista mitattiin testeissä. Se oli hyvinkin jännittävää aikaa ja mediamylläkkä oli melkoinen ympärillä. Siinä sitä lähinnä mietti, että missä sitä on ja meni muiden mukana ja nautti siitä huomiosta, jota siellä sai.

- Itse varaustilaisuus oli Vancouverissa, jonne lähdin vanhempieni kanssa. Paikan päälle mentiin lähes viikkoa aikaisemmin ja muutamien seurojen edustajat haastattelivat minua vielä siinä vaiheessa. Sinä vuonna NHL piti vuosittaisen palkintogaalansa Vancouverissa ja pääsimme sinne seuraamaan. Oli lopulta todella hieno viikko olla siellä paikan päällä ja itse varaustilaisuus oli hieno hetki itselleni ja perheelleni, joka oli aina kannustanut, kustantanut ja kuljettanut.

- Agentillani oli aika hyvä aavistus miten varaustilaisuus etenee ja lopulta oli vähän odotettavissakin, että juuri Tampa Bay on joukkue joka varaa minut. Hieno päivä sai päätöksensä, kun he sitten varasivat minut ensimmäisellä kierroksella varausnumerolla 15.

Kauteen 2006-07 Riku Helenius lähti kovin odotuksin Ilveksen liigajoukkueen mukana, mutta kausi päättyi oikeastaan ennen kuin se pääsi kunnolla edes vauhtiin. Samalla Helenius piti viimeistä kertaa Ilves-paitaa päällään kaukalossa kymmeneen vuoteen.

- Elettiin syyskuuta ja taisi olla kauden kolmas liigakamppailu, kun alkulämpöjen lopussa kausi tuli päätökseensä. Alkulämpöjen lopussa menimme läpiajotilanteita, kun jotenkin heitin siinä pannut ja olkapää jäi alle. Sieltä repesi jotain ja kausi päättyi käytännössä siihen.

- Muutaman pelin ehdin silloin avata luukkua Liigassa ja uskon, että olisin oman mahdollisuuteni saanut, mutta nyt kävi näin ja koko kaudella pelasin vain muutaman ottelun, harmittelee Helenius.

Pohjois-Amerikka – Ensimmäinen näytös


Seuraavalle kaudelle Riku Helenius solmi kolmevuotisen tulokassopimuksen Tampa Bay Lightningin kanssa ja matka jatkui WHL-joukkue Seattle Thunderbirdsin riveihin.

- Kun tein sopimuksen Tampa Bayn kanssa, niin he halusivat minut Pohjois-Amerikkaan. Kutsumalla minut juniorisarjaan he halusivat varmistaa, että saan paljon pelejä vaikean edelliskauden jälkeen. Itsekin mietin, että kun käytännössä en ollut pelannut edes juuri A-junioreissa, että saanko vastuuta jäämällä Ilvekseen ja lopulta lähtö Seattleen osoittautuikin hyväksi ratkaisuksi. Jälkikäteen olen monesti miettinyt, että lopulta minun olisi kannattanut jatkaa siellä vielä toinenkin kausi.

- Kauden alla pelasin Tampan tulokasleirillä ja kausi Thunderbirdsissä oli kaikin puolin onnistunut. Organisaatio siellä on hyvä ja pääsin asumaan miellyttävään perheeseen. Pelit sujuivat hyvin ja pelasin reilut 40 peliä runkosarjassa ja pudotuspelit päälle.

Kaudella 2008-09 Riku Helenius koki lähes kaiken mitä jääkiekkomaailmalla on annettavaa. Tapahtumarikkaan kauden kruunu oli uran toistaiseksi ainoa NHL-ottelu.

- Koko Tampa Bayn organisaatiossa tuntui käyvän myllerrys jo edellisellä kaudella kun pelasin WHL:ssa. Aloitin tämän kauden AHL:ssa Norfolk Admiralsissa ja olin lähinnä luukulla alkukauden, kunnes Tampa lähetti minut ECHL-sarjaan Georgiaan Augusta Lynxin riveihin. Olin siellä kolmisen viikkoa ennen kuin koko seura meni konkurssiin ja lappu laitettiin luukulle, pyörittelee ”Helge” päätänsä.

- 20-vuotiaana asuin pääasiassa hotelleissa ja minua heiteltiin pitkin manteretta joukkuesta toiseen. Augustasta palasin Norfolkiin AHL-joukkueen mukaan, joka sijaitsee 4-5 tunnin ajomatkan päässä etelään Washingtonista. Olin siellä muutaman viikon avaamassa taas luukkua, ennen kuin minut lähetettiin tällä kertaa Mississippi Sea Wolwesin riveihin taas ECHL-sarjaan.

- Mississippissä pääsin viimein pelaamaan ja pelit menivät hyvin ja sitten minut nostettiin taas luukulle Norfolkiin. Tammikuussa palasin Mississippiin lentämällä Norfolkista ja saavuin kaupunkiin kesken kotiottelun. Ottelun päättymisen jälkeen lähdin joukkueen mukaan 28 tuntiselle bussimatkalle Johnstowniin.

Kun bussimatkaa Meksikonlahdelta kohti Johnstownia oli kulunut 25 tuntia kävi velmentaja sanomassa Heleniukselle, että edessä olisi lähtö Tampa Bay Lightningin mukaan. Muistorikkaalla komennuksella Helenius pelasi ensimmäisen NHL-ottelunsa.

- Tampassa oma maalivahti oli loukkantuneena ja Norfolkissa ykkösmaalivahtina pelanneelle Karri Rämöllä oli päällä pelikielto, niin olin seuraavana nokkimisjärjestyksessä. Lensin taas muutamalla vaihdolla Norfolkiin, jossa vaihdoin vaatteet ja hyppäsin kakkosvalmentajamme kyytiin, joka vei minut Carolinaan, jossa Tampa Baylla oli seuraava ottelu.

- Olin joukkueen matkassa käytännössä ensimmäistä kertaa ja olin heti luukulla Carolinassa. Siitä sitten jatkettiin kohti Philadelphiaa, jossa minut vaihdettiin kentälle kolmannessa erässä. Näin pelasin lopulta aiemmin NHL:ssa kuin AHL:ssa, nauraa Helenius.

- Tuon jälkeen palasin Norfolkiin, jossa nousin ykkösmaalivahdiksi kun Karri Rämö nostettiin Tampa Bayn mukaan. Pääsin lopulta loppukaudella pelaamaan 25 ottelua AHL:ssa.

Komennuksellaan Tampa Bay Lightningiin Riku Helenius koki mieleenpainuneen tapahtumasarjan.

- Kun saavuin joukkueen mukaan olivat minua vastassa Mark Recchi ja Gary Roberts. Olin ensimmäistä kertaa tulossa joukkueen aamujäille, kun Mark Recchi nappasi ison varustekassini olkapäälleen ja sanoi ettei täällä tarvitse kaikkea yksin kantaa. Oli vähän erikoinen fiilis, kun 40 vuotias kolminkertainen Stanley Cup-voittaja kantoi varustekassini koppiin.

- Alkujäiden jälkeen Recchi ja Roberts pyysivät minua jäämään vielä vähäksi aikaa torjumaan heidän lämmittelyään. Lopulta siinä meni lähes tunti ja se on säilynyt mielessäni eräänlaisena motivaattorina siitä, että koskaan ei ole liian kokenut harjoitellakseen lisää.

Paluu Eurooppaan kruunautuu Suomen mestaruuteen


Kauden 2009-10 aikana Riku Helenius päätti palata Eurooppaan. Pelipaikaksi varmistui Ruotsin pääsarjassa pelaava Södertälje.

- Pelasin alkukauden Norfolkissa, mutta pelit jäivät vähiin. Agenttini haki minulle pelipaikkaa nimenomaan Euroopasta ja parin aika tuulisen kauden jälkeen oli tärkeää päästä laadukkaaseen sarjaan pelaamaan. Ruotsissa ei turhaan ääntä nosteta kopissa ja pelit sujuivat hyvin. Jo joukkueeseen liittyessäni oli kuitenkin hyvin selvää, että kausi päättyy karsintasarjaan.

- Kvalserienissä sarjan kaksi heikointa joukkuetta ja toiseksi korkeimman sarjan kuusi parasta joukkuetta pelaavat kaksinkertaisen sarjan ja onnistuimme sitä kautta säilyttämään sarjapaikkamme ja sitä kautta oma kauteni siellä päättyi tavoitteen täyttymiseen eli sarjapaikan säilymiseen.

Sarjapaikkansa varmistanut Södertälje lähti seuraavaan kauteen kovin odotuksin, mutta kaudesta 2010-11 tuli lopulta raskas.

- Kausi oli hankala, kun kentän ulkopuolella tilanne oli sekava. Meillä piti olla hyvä joukkue, kun esimerkiksi Markus Seikola tuli Ilveksestä. Joukkue oli hyvä, mutta pelit eivät lähteneet oikein missään vaiheessa rullaamaan ja jouduimme jälleen karsintasarjaan.

- Lopulta me tipuimme pääsarjasta ja se on yksi raskaimmista paikoista missä olen ollut. Kvalserien on todella raskas, sillä siinä pitää latauksen kestää ottelusta toiseen ja kun siihen tulee huonosti mennyt kausi pohjalla ja heikolla itseluottamuksella latautuminen on vaikeaa, selventää Helenius Södertäljen putoamiseen päättynyttä sarjaa.

Riku Heleniuksella olisi ollut vielä kausi jäljellä sopimusta Södertäljen kanssa, mutta sopimus purkautui putoamiseen. Uusi seura löytyi lopulta Liigasta, jossa Helenius johdatti JYP:n mestaruuteen.

- Kauden jälkeen olin jonkin aikaa ilman sopimusta ja eihän se CV:ssä paras mahdollinen houkutteleva asia ole, että on ollut edellisellä kaudella pudottamassa joukkuetta sarjasta. Lopulta JYP osoitti kiinnostusta ja liityin joukkueeseen noin kuukautta ennen sarjan alkua.

- Kausi lähti yskähdellen käyntiin ja itselläni ja koko joukkueella oli vaikeaa. Joskus näihin maaottelutauon aikoihin peli lähti sitten kulkemaan niin joukkueella kuin itsellänikin. Taisin hävitä ihan muutaman pelin marraskuulta sarjan loppuun asti. Itseluottamus oli helvetin korkealla ja siitä pitää kiittää Jyrki Ahoa, joka antoi luottoa vaikka olin aivan surkea kauden alussa.

- Pudotuspeleissä jatkui sama hurmos ja lopulta pääsimme juhlimaan Suomen mestaruutta, hehkuttaa kauden jälkeen Liigan parhaana maalivahtina palkittu Helenius.

Pohjois-Amerikka – Toinen näytös


Loistava kausi Jyväskylässä johti siihen, että Tampa Bay tarjosi Riku Heleniukselle uutta sopimusta. Vastustamattomaan tarjoukseen oli vaikea kieltäytyä.

- Tampasta tarjottiin heti kauden jälkeen kaksivuotista NHL-sopimusta, joista jälkimmäinen kausi olisi suoralla sopimuksella, joka siis tarkoittaa NHL-palkkaa riippumatta pelipaikasta. Jälkikäteen tämä on ollut toinen paikka WHL-kauden jälkeen, josta olen miettinyt että olisiko pitänyt jäädä toiseksi kaudeksi pelaamaan. Suoran sopimuksen hylkääminen olisi ollut melkoinen riski, joten päätin hyväksyä Tampan tarjouksen.

Kausi 2012-13 sujui AHL-joukkue Syracuse Crunchissa, mutta päättyi ennen aikojaan henkilökohtaisista syistä.

- Kausi lähti jälleen vähän nihkeästi käyntiin, mutta kauden mittaan oma pelini alkoi kulkea koko ajan paremmin. Ennen pudotuspelejä matkustin kuitenkin Suomeen, sillä äitini oli sairastellut ja halusin olla hänen viimeiset kuukautensa perheen parissa.

Sopimuksen jälkimmäinen kausi, joka oli sopimuksellisesti suora NHL-sopimus osoitti Riku Heleniukselle pelin raadollisuuden.

- Hyvin nopeasti kauden alussa minulle ilmoitettiin, että Tampa Baylla ei ole jatkosuunnitelmia minun suhteeni. Sinällänsä se tuntui ihmeelliselle, sillä edellisen kauden lopun olin pelannut hyvin ja training campilla pelasin kaksi ottelua, joissa molemmissa nollapelin.

- Minut lähetettiin Norfolkiin, jossa loukkasin hieman olkapäätäni ja sen jälkeen en saanut lainkaan peliaikaa loppukaudesta.

Suunta Itään Narripaitaan


Liigasta itään siirtyneet Jokerit olivat osoittaneet kiinnostusta jo hyvissä ajoin ja Riku Heleniuksen matka jatkui Helsinkiin, jossa vierähti kolme kautta KHL-liigassa Jokereiden paidassa.

- Kaikki kolme kauttani Jokereissa olin vähän kakkosviulussa ja pelimäärät olivat tasaisesti kahdenkymmenen paikkeilla. Minulla ei ole mitään muuta kuin hyvää sanottavaa Jokereiden organisaatiosta ja omaan asemaani kakkosmaalivahtina on lähinnä peiliinkatsomisen paikka. Peliaikaa olisi varmasti tullut enemmän, jos olisin pelannut paremmin.

- Jokereissa kaikki asiat on hoidettu todella ammattimaisesti ja siellä pelaaja saa keskittyä puhtaasti pelaamiseen. Sarjana KHL on todella laadukas, vaikka siellä on kovia tasoeroja joukkueiden välillä. Missään nimessä sarja ei ole helppo kaikkine matkustamisineen ja tasoeroista huolimatta uskon sen olevan maailman toiseksi kovin sarja. Vuoteni siellä toivat runsaasti kokemuksia.

Kuopion kautta takaisin Ilvekseen


Kuluvan kauden alussa Riku Helenius oli taas vaikeassa tilanteessa, sillä joukkueilla Liigassa oli maalivahtipaikat jo täytettyinä. Lopulta asiat saivat kuitenkin onnellisen ratkaisun.

- Jokerisopimukseni purettiin yhteisymmärryksessä, kun tuli tieto Karri Rämön saapuessa Jokereihin. Mietin hetken, että pelaanko sopimukseni viimeisen kauden Jokereissa, mutta lopulta ajattelin lähteä hakemaan peliaikaa muualta.

- Olin itse miettinyt, että haluaisin palata Liigaan. Täällä on hyvä sarja, jonka tunnen niin ajattelin, että olisi hienoa saada täältä sopimus. Kun sopimus Jokereihin purettiin oli kuitenkin joukkueilla jo täytettynä maalivahtipaikat ja jäin odottelemaan tarjousta. Niko Hovisen loukkaannuttua minulle aukesi paikka KalPassa ja se oli todella hyvä, sillä pääsin taas harjoittelemaan joukkueen mukana.

Lokakuun vaihteessa sopimus oli katkolla ja mielenkiintoisen episodin kautta Riku Heleniuksen oli aika palata kotiin.

- Agenttini etsi minulle koko ajan pelipaikkaa ja tässä kohdassa mietittiin muitakin Euroopan sarjoja, kun Liigassa maalivahtipaikat olivat yhä ummessa. Lopulta kuulin Ilveksen osoittaneen kiinnostusta, ja siinä kohdassa oli helppoa tarttua tarjoukseen, hymyilee Helenius.

- Olimme Helsingissä keskiviikkona pelaamassa, kun sain tiedon että siirryn perjantain ottelun jälkeen Ilvekseen. Kun muu joukkue jäi Helsinkiin yöksi, niin minä lensin Kuopioon ja hain tavarani ja autoni ja ajoin Tampereelle.

- Oli kyllä erikoinen tilanne olla KalPa:n luukulla, kun tiesin että pelin jälkeen kannan varusteeni koppikäytävän toiseen päähän. Olin varma siitä, että minua ei vaihdeta maalille kuin pakottavassa tilanteessa.

Riku Helenius – Tampereen Ilves #1


Ilveksen voittoon päättyneen kamppailun jälkeen uutisoitiin välittömästi Riku Heleniuksen tehneen loppukauden sopimuksen Ilveksen kanssa. Helge itse on intoa täynnä palattuaan omaan kasvattajaseuraansa.

- Minulla on mahtava fiilis, kun pääsin palaamaan omaan kasvattajaseuraani. Tietenkin siinä tilanteessa, kun ensin kiittelet pelaajat ja valmennuksen vanhassa seurassa ja samaa vauhtia kannat varusteet toiseen päähän käytävää on hieman sekavat tunnelmat.

- Heti seuraavana päivänä meillä oli peli Raumalla, jossa pelasin ensimmäistä kertaa Liigaa Ilveksen paidassa. Pelirytmi on ollut niin hektinen, että vasta nyt maajoukkuetauolla olen ehtinyt miettimään, kuinka hienoa tämä onkaan olla taas Ilveksen paidassa.

Ilveksessä pelaajisto on muuttunut käytännössä täysin Riku Heleniuksen kymmenen vuoden kierroksen aikana, muutama tuttu hahmo pukukopista kuitenkin löytyy.

- Ässän (Sami Sandell) olen tuntenut pitkään ja Lada (Arto Laatikainen) pelasi kanssani Jyväskylässä ja Södertäljessä. Nyt mukaan liittynyt Kanki (Antti Kangasniemi) on myös vanha pelikaverini A-junioreista.

- Tietenkin myös Lasse Laukkanen ja J-P Jansson olivat entuudeltaan tuttuja, mutta kyllä se on nyt niin päin että minä olen se uusi naama pukukopissa, naurahtaa Helenius.

Ilveksen mukaan liittynyt Helenius on nauttinut paluustaan.

- Tässä ryhmässä on todella hyvä henki ja tuntuu heti sille, että olen päässyt hyvin mukaan joukkueeseen. Tässä joukkueessa on hirvittävästi taitoa ja nyt meidän pitää vaan saada tasaisuutta joukkueen ja omiin otteisiin. Suoritustason vakiinnuttamisen kautta pääsisimme kehittämään joukkueen pelaamista ja ottamaan uusia steppejä, analysoi Helenius.

Omaa pelityyliään Riku Helenius kuvailee seuraavasti

- Pyrin olemaan maalilla todella rauhallinen ja lukea tilanteet etukäteen, niin että ei tarvitsisi venyä koko ajan ihmepelastuksiin vaan olla jo etukäteen valmiina torjumaan.

- Peli on niin nopeaa, että tärkeintä on päästä siihen ensimmäiseen kiekkoon ja koittaa olla aiheuttamatta vaarallisia reboundeja, hyvästä mailapelistään tunnettu Helenius pohtii.

- Fyysisesti olen tällä hetkellä todella hyvässä kunnossa, mutta pientä tasoitusta muille on ehkä tullut sitä kautta, että olen joukkueharjoituksiin päässyt pienellä takamatkalla. Mitään tasoitusta en koe silti antavani, vaan koitan nyt saada kovan työn kautta pelaamiseni koko ajan paremmaksi.

Ihmisenä iän myötä rauhoittunut ja kropaltaan kymmenen kiloa Jyväskylän ajoista tiukemmassa kunnossa oleva Helenius ei ole suunnitellut uraansa loppukautta pidemmälle.

- Uskon siihen, että ihmisellä pitää olla unelmia. Tällä hetkellä niin laimealle kuin se kuulostaakin focus on päivittäisessä työnteossa. Sitä kautta uskon pystyväni pienin askelmin koko ajan parantavani pelaamistani.

- Päämääränä on olla aina valmiina, kun kutsu tolppien väliin tulee.

Ilveksessä kovaa jälkeä maalivahtien kanssa tehnyt Markus Korhonen saa lyhyellä tutustumisella Heleniukselta kehuja.

- Tosi paljon meillä on samanlainen ajatusmaailma pelaamisesta ja ylipäätänsä maalivahtipelaamisesta. Olin tietenkin kuullut hirveän määrän positiivista hänestä jo etukäteen ja ne käsitykset ovat vain vahvistuneet.

- Itse harjoittelemiseen olemme päässeet paremmin kiinni nyt maajoukkuetauolla. Ajan myötä tutustumme koko ajan paremmin ja sitä kautta pystymme luomaan yhteisiä tavoitteita.

Tampereen Kämmenniemessä asuva Helenius nauttii asuessaan läheistensä lähellä.

- Muutama vuosi sitten rakennutin talon Kämmenniemeen ja olen sitä pitänyt tukikohtanani siitä lähtien. Vapaa-ajalla vietän aikaa tyttöystävän kanssa ja nyt kun palasin Tampereelle on perhettä ja tuttuja ihmisiä pitkästä aikaa lähellä.

- Liigassa on mukavaa, että lähes aina pääsee omaan kotiin viettämään vapaa-aikaa ja rentoutumaan, kiittää Helenius.